La vérité sur les PLA-nts, le plastique de maïs et le plastique biosourcé

Selon l'Agence pour l'environnement du Royaume-Uni, les sacs en plastique à usage unique ont la plus petite empreinte carbone par rapport aux sacs en papier et aux sacs en coton réutilisables. Malheureusement, les plastiques ont encore suscité des critiques car ils sont fabriqués à partir de combustibles fossiles, de ressources limitées et polluent l'environnement lorsqu'ils sont éliminés de manière inappropriée. Les plastiques biosourcés sont parfois considérés comme neutres en carbone parce que leurs sources renouvelables (matières premières) captent le dioxyde de carbone de l'atmosphère.

Les polymères biosourcés tels que l'acide polylactique (PLA), un polymère compostable (un sous-ensemble de polymères biodégradables), sont généralement fabriqués à partir de matières premières provenant d'amidon de maïs, de racines de tapioca ou de canne à sucre. Dans des conditions contrôlées, le processus de fermentation peut produire plusieurs types distincts de PLA avec des propriétés variables. Ainsi, la résine doit être choisie judicieusement en fonction de l'application.

Imaginez que vous ayez reçu une tasse de café chaud. Soudainement, la tasse commence à se déformer et à fondre dans votre main. Le PLA a des caractéristiques cristallines à bas point de fusion, qui limitent la température de service. Par conséquent, dans des applications telles que des gobelets pour boissons chaudes, l'article fini peut se déformer. Des agents de nucléation peuvent être ajoutés pour augmenter la vitesse de cristallisation et le degré de cristallinité. Cela améliore la résistance à la chaleur, ce qui entraîne une température de déflexion thermique plus élevée. Colortech fournit des produits de nucléation PLA.

Comme les résines de polyéthylène (PE) et de polypropylène (PP) beaucoup plus largement utilisées, le PLA peut être mélangé, granulé, extrudé, thermoformé, moulé par injection et soufflé en films. En utilisant l'équipement existant, de nombreux fabricants peuvent transformer le PLA en tant que matière première. Le PLA peut parfois remplacer les applications PS, PET et PP avec les mêmes additifs traditionnellement utilisés. Le PLA est accepté comme GRAS par la FDA lorsqu'il est utilisé dans des emballages alimentaires. Aujourd'hui, le PLA est utilisé dans des emballages à usage unique comme; bouteilles, pailles, tasses et sacs de déchets animaux. Le domaine médical utilise également le PLA dans les dispositifs médicaux et les sutures.

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PLA-nts à venir: les défis

Étant donné que les matières premières renouvelables proviennent de plantes cultivées dans des régions fertiles de la planète, le changement climatique est également une menace potentielle pour l'approvisionnement en PLA.

C'est une idée fausse du public que le PLA peut être jeté dans des bacs de recyclage en bordure de rue. Les MRF n'ont pas la capacité de recycler les plastiques n ° 7, ce qui entraîne une contamination par le PLA des flux de recyclage actuels. Les plastiques PLA doivent être envoyés à une installation de compostage où les conditions sont contrôlées. Des températures élevées (> 140F) et des niveaux d'humidité adéquats sont nécessaires pour le décomposer en ses éléments naturels. Un tas de compost domestique ne fournit pas les conditions stables requises pour décomposer efficacement les plastiques PLA. Lorsque le PLA est envoyé dans une décharge traditionnelle, il y a des spéculations selon lesquelles il pourrait durer aussi longtemps qu'une bouteille en PET, selon les conditions.

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Rachael Matthews, Ph.D.

Représentant des services techniques

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